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A Islândia está capturando dióxido de carbono do ar e transformando em rocha

Em uma colina árida no sudoeste da Islândia, trabalhadores estão instalando enormes ventiladores para capturar o dióxido de carbono do ar e transformá-lo em pedra nas profundezas do solo, de uma forma radical para o combate ao aquecimento global.

Correções de engenharia para mudanças climáticas estão ganhando atenção e investimentos em 2021, à medida que empresas como a Microsoft e líderes da China, Estados Unidos e União Europeia trabalham em planos de longo prazo para atingir as metas de emissões “zero líquidas”.

Elon Musk, chefe da Tesla Inc e empresário bilionário, disse em janeiro que daria um prêmio de US $ 100 milhões pela melhor “tecnologia de captura de carbono”.

A empresa suíça Climeworks, que está construindo o site islandês com a Carbfix, uma unidade da Reykjavik Energy, diz que cada correção tecnológica é necessária para limitar o que o presidente dos EUA, Joe Biden, chama de “crise climática”.

Mas os críticos dizem que a “captura direta de ar” (DAC) das emissões que já estão na atmosfera é muito cara, principalmente se comparada a simplesmente reduzir as emissões ou proteger as florestas existentes e plantar novas árvores.

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À medida que crescem, as árvores absorvem dióxido de carbono do ar, reduzindo a quantidade de carbono na atmosfera – e as árvores velhas são muito mais eficazes nisso do que as novas plantações, dizem os cientistas.

“Devemos plantar o máximo de florestas que pudermos e proteger o máximo que pudermos. Mas estamos além do ‘ou / ou’”, ao escolher como desacelerar o aquecimento, disse Jan Wurzbacher, diretor e co-fundador da Climeworks.

Diminuindo as emissões

A empresa está instalando oito coletores de carbono – cada um com aproximadamente o tamanho de um contêiner de transporte – para expandir uma fábrica na Islândia que agora captura e armazena 50 toneladas de dióxido de carbono por ano, aumentando sua capacidade para 4.000 toneladas anuais.

Os ventiladores sugam o ar e os filtros especializados extraem o dióxido de carbono. Carbfix combina o carbono com a água, formando um ácido suave que é então bombeado de 800 a 2.000 metros abaixo do solo na rocha basáltica.

Em 2 anos, 95% do que era dióxido de carbono é petrificado – transformado em rocha, disse Edda Sif Aradóttir, CEO da Carbfix.

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Mas o dióxido de carbono representa apenas 0,04% do ar e o processo de capturá-lo e armazená-lo é complexo e intensivo em energia, viável na Islândia em grande parte por causa de um enorme e barato suprimento de energia geotérmica.

A empresa de pagamentos americana Stripe disse no ano passado que pagaria à Climeworks US $ 775 a tonelada para extrair 322 toneladas de dióxido de carbono do ar – uma indicação do custo.

A Microsoft também disse no final de janeiro que iria investir na Climeworks para enterrar 1.400 toneladas de carbono – mas a Climeworks se recusou a fornecer o preço por tonelada.

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Um gerente técnico do CarbFix verifica uma válvula em um poço de teste na usina geotérmica Hellisheidi da Reykjavik Energy, na Islândia, em julho de 2011. Os cientistas descobriram uma maneira rápida, mas não barata, de transformar dióxido de carbono que retém calor em rocha inofensiva. Foto: Brennan Linsley / AP

“A tecnologia de captura direta de ar da Climeworks servirá como um componente-chave de nossos esforços de remoção de carbono”, disse Elizabeth Willmott, gerente de remoção de carbono da Microsoft, em um comunicado.

A Microsoft disse no ano passado que a empresa será “carbono negativa” até 2030 – removendo mais emissões do que cria a cada ano – e que até 2050 “removerá do meio ambiente todo o carbono que a empresa emitiu diretamente ou pelo consumo elétrico desde que foi fundada em 1975. ”

Outras empresas que trabalham na sucção de carbono do ar incluem a Carbon Engineering, com sede no Canadá, que afirma que ela e seus parceiros estão trabalhando para construir instalações de DAC para capturar um milhão de toneladas de dióxido de carbono por ano.

Isso “equivale ao trabalho de 40 milhões de árvores”, segundo a empresa, que fabrica combustíveis a partir do gás carbônico.

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Imagem: Unsplash / Tommy Kwak

A empresa americana Global Thermostat, por sua vez, trabalha com empresas como a Coca Cola, que usa dióxido de carbono para fazer refrigerantes, e a gigante do petróleo Exxon Mobil, que está entre os maiores emissores corporativos mundiais de emissões para o aquecimento do planeta.

Climeworks afirma que é o primeiro a extrair carbono da natureza de forma permanente, enterrando-o no subsolo.

Além de sua fábrica na Islândia, ela também opera uma instalação na Suíça capaz de capturar do ar até 1.000 toneladas de dióxido de carbono por ano. O gás é então vendido para estufas locais para impulsionar o crescimento das plantas.

Não é barato

Custos altos são uma dor de cabeça para todas as empresas DAC.

“Ficar abaixo de US $ 200 (por tonelada de dióxido de carbono) é um passo importante”, disse Wurzbacher.

Essa é a quantia que a Califórnia paga em créditos estaduais para apoiar combustíveis de transporte de baixo carbono que podem ser feitos com carbono capturado pelo ar, disse ele.

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Um incentivo mais amplo de US $ 200 por tonelada para fazer combustível para uso em carros ou caminhões poderia ajudar a desenvolver DAC para todos os usos – inclusive para enterramento de carbono.

Wurzbacher elogiou empresas e países que estavam estabelecendo metas de emissão zero líquida, mas disse que os investimentos, até agora, estavam muito aquém das ambições da Climeworks de capturar entre 30 e 50 milhões de toneladas por ano até 2030.

A empresa arrecadou cerca de US $ 110 milhões no ano passado em uma rodada de financiamento, disse ele – muito menos do que o necessário para cumprir suas metas.

“Ter alguém como Elon Musk focalizando a captura e armazenamento de carbono é importante … torna-se mais popular”, disse Aradóttir.

Ela disse que transformar carbono em pedra é uma solução que bloqueará os gases do efeito estufa por milhões de anos – muito mais permanente do que plantar árvores que podem sofrer corte, desmatamento ou incêndios florestais mais frequentes causados ​​pelo agravamento da seca e do calor relacionados às mudanças climáticas.

Aradóttir disse esperar que a nova planta esteja pronta e funcionando na primavera – ou seja, abril ou maio no clima invernal da Islândia – apesar das interrupções causadas pela pandemia do coronavírus.

A Agência Internacional de Energia (IEA) disse em relatório no ano passado que 15 usinas DAC estavam em operação em todo o mundo, na Europa, Estados Unidos e Canadá, capturando juntas mais de 9.000 toneladas de dióxido de carbono por ano.

Mas essa é uma pequena fração das emissões mundiais – o equivalente às emissões anuais de apenas 600 americanos, cada um produzindo cerca de 15 toneladas de poluição climática.

“Mais esforços são necessários”, disse o relatório da IEA em uma manchete.

‘Especulativo’?

Um relatório do Greenpeace no Reino Unido no mês passado foi cético em relação às tecnologias DAC, dizendo que elas estavam “em um estágio muito inicial e extremamente caras”.

“A disponibilidade futura deles permanece muito especulativa, embora as esperanças ‘balas de prata’ tenham levado a uma cobertura da mídia de alto nível”, observou o relatório.

A captura direta de carbono pelo ar costumava ser agrupada em relatórios científicos da ONU como uma forma de geoengenharia, ou alteração dos sistemas terrestres para lidar com as ameaças das mudanças climáticas.

Isso o coloca ao lado de tecnologias mais especulativas, como escurecer a luz do sol com um véu de produtos químicos injetados na estratosfera.

Desde 2018, no entanto, o DAC foi reclassificado como uma forma de “mitigação” ou corte de emissões – e relatórios científicos mais recentes sugerem que algum nível de aumento da remoção de carbono da atmosfera é agora inevitável, seja por natureza ou tecnologia.

Emissões petrificantes abaixo do solo não funcionam em todos os lugares. Cerca de 5% dos continentes têm alicerce adequado para o processo, embora vastas faixas do fundo do oceano também possam funcionar, disse Aradóttir.

Até agora, a Carbfix injetou mais de 65.000 toneladas de dióxido de carbono no solo desde 2014, quase todos produzidos por uma usina geotérmica, em vez de capturados do ar.

Aradóttir disse que não havia sinal de que o espaço subterrâneo estava ficando cheio à medida que mais líquido era bombeado.

Wurzbacher diz que as futuras plantas DAC da Carbfix provavelmente terão nomes de animais. A nova planta islandesa é apelidada de “Orca”, em homenagem à baleia assassina – embora “Orka”, em islandês, também signifique “energia”. “Mammoth” é uma sugestão para outra planta na Islândia – muito maior.

(Reportagem de Alister Doyle; edição de Laurie Goering. Dê os créditos à Thomson Reuters Foundation, o braço de filantropia da Thomson Reuters.

 

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