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Crescimento Da População E Do Consumo Impulsionam As Mudanças Climáticas

Crescimento da população e do consumo impulsionam as mudanças climáticas

Michael Petterson  é professor de geologia na Universidade de Tecnologia de Auckland.

As discussões sobre as mudanças climáticas costumam contornar a questão do crescimento populacional, mas é o principal motor do aumento dos níveis de dióxido de carbono e de muitas outras mudanças ambientais em escala planetária.

O Climate Explained  é uma colaboração entre The Conversation, Stuff e o New Zealand Science Media Center para responder às suas perguntas sobre mudanças climáticas.

O crescimento da população humana nos últimos 70 anos saiu dos 2 bilhões para quase 8 bilhões, com um crescimento diário de mais de 30.000 pessoas. Todos nós respiramos dióxido de carbono em cada respiração. Isso equivale a cerca de 140 bilhões de partículas de CO₂ a cada minuto.

Não é óbvio que o carbono na atmosfera continue aumentando com a taxa de natalidade atual, independentemente do que fazemos para reduzir o consumo de combustíveis fósseis?

Esta questão toca no cerne do nosso impacto das mudanças climáticas planetárias. Ele destaca o crescimento exponencial da população humana, mas também estimula a entrada direta de dióxido de carbono dos seres humanos, através da respiração. 

Como explico em mais detalhes abaixo, nossa respiração não contribui para o acúmulo líquido de dióxido de carbono na atmosfera. Mas o crescimento populacional, combinado com um aumento no consumo, agora é visto como o principal fator de mudança no sistema terrestre.

Humanos: um momento no tempo geológico

A Terra existe há 4,56 bilhões de anos. A evidência mais antiga da vida na Terra  vem de esteiras fossilizadas de cianobactérias com cerca de 3,7 bilhões de anos. 

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De cerca de 700 milhões de anos atrás, e certamente de 540 milhões de anos atrás, a vida explodiu em suas inúmeras formas atuais, de moluscos a peixes pulmonares, répteis, insetos, plantas, peixes e mamíferos – culminando em hominídeos e finalmente – Homo sapiens . Estudos genéticos sugerem que os hominídeos evoluíram de primatas há cerca de 6 milhões de anos , com o fóssil hominídeo mais antigo datando de 4,4 milhões de anos atrás na África Oriental. 

Nossa espécie apareceu entre 200.000 e 300.000 anos atrás, um piscar de olhos em termos geológicos. Da África, o Homo sapiens  migrou pela Europa e Ásia e se espalhou pelo mundo, na velocidade da luz. 

O Homo sapiens é hoje uma das mais de 28 milhões de espécies vivas e cerca de 35 bilhões de espécies que já viveram na Terra . Sempre houve uma ligação entre a vida e a atmosfera do planeta, e talvez o indicador mais claro seja o oxigênio.  

As cianobactérias foram os primeiros organismos a dominar a fotossíntese e começaram a adicionar oxigênio à atmosfera primitiva da Terra , produzindo níveis de 2% a 1 bilhão de anos atrás. Hoje, os níveis de oxigênio estão em 20%. 

Enquanto as pessoas inalam oxigênio e expiram dióxido de carbono (bilhões de toneladas por ano), isso não representa novo carbono na atmosfera , mas sim carbono reciclado que foi absorvido pelos animais e plantas que comemos. Além disso, as partes duras dos esqueletos humanos são reservas potenciais de carbono, se enterradas suficientemente fundo. 

Existe um ciclo constante de carbono entre processos geológicos, oceanográficos e biológicos. O Homo sapiens  faz parte desse ciclo de carbono que ocorre na superfície da Terra. Como todos os organismos vivos, derivamos o carbono que precisamos do nosso ambiente imediato e o abandonamos novamente através da respiração, da vida e da morte. 

O carbono só é adicionado à atmosfera se for retirado de reservas geológicas de longo prazo, como sedimentos ricos em carbono, petróleo, gás natural e carvão.

Impacto planetário dos seres humanos

Mas o notável crescimento da população humana  é certamente a questão crítica. Dez mil anos atrás, havia 1 milhão de pessoas na Terra. Em 1800, havia 1 bilhão, 3 bilhões em 1960 e quase 8 bilhões hoje.

Population cartogram world 2

Quando esses números são colocados em um gráfico, a linha de crescimento parece quase vertical a partir do século XIX. O crescimento da população pode eventualmente diminuir, mas apenas em torno de 10 a 11 bilhões de indivíduos.  

Population growth in Africa is projected to remain strong throughout this century

Juntamente com o crescimento populacional sem precedentes de seres humanos, houve a perda de muitas espécies não humanas  (10.000 extinções por milhão de populações por ano, ou 60% das populações de animais desde 1970 ), a rápida perda de habitat no deserto e o consequente crescimento em terras cultivadas, a sobrepesca (com até 87% dos peixes são totalmente explorados) e um crescimento impressionante no número global de veículos movidos a petróleo (de zero na década de 1920 para 1 bilhão em 2013 e 2 bilhões projetados até 2040.

The predicted global growth in transport over the next 25 years.

produção mundial de cobre  é um indicador para os impactos globais humanos. Como em muitas curvas de commodities, a tendência de 1900, e particularmente da década de 1950, é exponencial. Em 1900, cerca de meio milhão de toneladas de cobre foram produzidas em todo o mundo. Hoje, são 18 milhões de toneladas por ano, sem sinais de redução nas taxas de consumo. O cobre é a matéria-prima de grande parte das tecnologias existentes hoje.

Copper

A Zâmbia é o oitavo maior produtor de cobre do mundo. As avaliações do USGS estimaram que o potencial de depósitos de cobre não descobertos na Zâmbia é maior do que se pensava. Crédito da fotografia: USGS

O mundo todo experimenta o consumo de todos as produtos como nunca visto antes. Mas persiste uma grave desigualdade, com mais de 3 bilhões vivendo com menos de US $ 5,50 por dia e uma pequena porcentagem dos que possui muito.

Alguns dizem que não é o números de pessoas vivendo no planeta que conta, mas a maneira como consumimos os recursos naturais. Quaisquer que sejam as políticas e a economia, o nível de consumo de bilhões de seres humanos é, certamente, a principal causa de mudança climática planetária. Os níveis atmosféricos atuais de dióxido de carbono certamente é um dos muitos sintomas do impacto humano sobre o planeta.

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